Astrônomos descobrem menor planeta extra-solar

O planeta MOA-2007-BLG-192Lb orbita uma estrela normal e tem apenas 3,3 vezes a massa da Terra

BBC

02 de junho de 2008 | 19h59

Astrônomos encontraram o menor planeta extra-solar, apenas 3 vezes maior que a Terra, orbitando uma estrela normal. Descobrir um planeta com uma massa similar à da Terra é considerado o "santo graal" da busca por planetas fora do sistema solar. É um fator vital porque pesquisadores querem encontrar outros planetas que possam abrigar vida.  O novo planeta orbita uma estrela que é, ela própria, de tão pequena massa que pode ser uma "estrela falha" conhecida como anã marrom.  Astrônomos encontraram esse novo planeta usando uma técnica chamada microlensing gravitacional, que tira vantagem do fato de que a luz se desvia quando passa próxima a um objeto de grande massa, como uma estrela.  O planeta, chamado MOA-2007-BLG-192Lb, tem cerca de 3,3 vezes o tamanho da Terra, estabelecendo um novo recorde para o planeta de menor massa a orbitar uma estrela normal.  Um menor planeta foi encontrado orbitando uma pulsar, uma estrela muito pequena e densa que emite radiação.  Nicholas Rattenbury, co-autor da Universidade de Manchester, disse à BBC: "Essa é uma descoberta muito excitante pois é, agora, o planeta de menor massa orbitando uma estrela normal." "Estamos tentando encontrar planetas que possamos chamar de habitáveis no sentido de que alguma forma de vida possa existir neles. Até o momento, encontramos apenas centenas de planetas pesados, e o segredo está em tentar encontrar planetas cada vez mais leves, com massa próxima à da Terra."

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