Descoberto planeta com menos de o dobro do tamanho da Terra

Planeta pode ter uma atmosfera rica em vapor de água, mas sua temperatura é extremamente alta

Carlos Orsi, do estadao.com.br,

03 de fevereiro de 2009 | 17h38

Cientistas da colaboração internacional que trabalha com o satélite Corot anunciaram a detecção do menor planeta já descoberto fora do Sistema Solar: um mundo rochoso que talvez contenha água, com menos de duas vezes o diâmetro da Terra.   Veja também Planeta fica 700°C mais quente em apenas 6 horas Descoberto planeta semelhante a Netuno fora do Sistema Solar Descobertos mais quatro planetas fora do Sistema Solar Descoberto sistema solar com dois anéis de asteróides  Satélite Corot detecta 'terremotos' em três estrelas distantes   Esse planeta orbita uma estrela semelhante ao Sol, mas fica a uma distância extremamente pequena de seu astro: 2,5 milhões de quilômetros. Mercúrio, o planeta mais próximo do Sol, tem uma órbita de raio quase 22 vezes maior.   A grande proximidade da estrela faz com que o planeta tenha um "ano" bem curto - cumpre uma volta em torno do astro a cada 20 horas - e uma temperatura elevada, entre 1000º C e 2.000º C. Apesar disso, é possível que contenha água, dizem seus descobridores.   "O planeta parece ser leve demais para o tamanho que tem", explica Malcolm Fridlund, cientista da Agência Espacial Europeia (ESA) envolvido na descoberta. "Isso significa que poderia, e quero reforçar que se trata de uma mera possibilidade, conter muita água, na forma de gelo misturado à rocha, onde ela estaria protegida da radiação direta de sua estrela. A água então ferve e vira vapor, que fica na atmosfera. Mas esse é apenas um dos cenários possíveis".   O número de planetas com massa comparável à da Terra, entre os cerca de 330 mundos já localizados fora do Sistema Solar, é muito pequeno: a maioria das técnicas de detecção favorece o descobrimento de mundos de grande massa.   O Corot, por sua vez, é sensível o bastante para procurar por planetas semelhantes à Terra, e é capaz de medir diretamente o tamanho desses corpos. "Ninguém sabe o tamanho do segundo menor planeta extrassolar", diz Fridlund. "Porque este é o primeiro exoplaneta terrestre cujo diâmetro foi medido com alta precisão".    O mundo recém-descoberto recebeu o nome de Corot-exo-7b e orbita uma estrela a 425 anos-luz do Sol. Embora seja o planeta mais parecido com a Terra já descoberto e talvez até contenha água, Fridlund considera improvável que abrigue vida, por conta da alta temperatura.   Ainda é possível que o mesmos sistema abrigue outros planetas. "Não temos nada confirmado, mas há sinais de planetas maiores mais longe da estrela", diz o cientista.   A descoberta do planeta será descrita em artigo enviado à revista especializada Astronomy and Astrophysics. A missão Corot, lançada em 2006, é encabeçada pela agência espacial francesa, mas conta com a colaboração de diversos países, incluindo o Brasil. (Atualizada às 19h08)

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