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Lucy caiu da árvore

'Lucy morreu 3,2 milhões de anos atrás. Ela viveu 2 milhões de anos antes do aparecimento dos primeiros animais do nosso gênero, o Homo habilis'

Fernando Reinach, O Estado de S.Paulo

24 Setembro 2016 | 03h00

Conta a lenda que, na noite de 24 de novembro de 1974, as estrelas brilhavam na beira do Rio Awash, no interior da Etiópia. Um gravador K7 repetia a música dos Beatles Lucy in the Sky with Diamonds. Inspirados, os paleontólogos decidiram que a fêmea AL 288-1, cujo esqueleto havia sido escavado naquela tarde, seria apelidada carinhosamente de Lucy.

Lucy tinha 1,10 metro e pesava 30 kg. Altura e peso de um chimpanzé. Mas não se iluda, Lucy não pertence à linhagem que deu origem aos macacos modernos. Ela já andava ereta sobre os membros inferiores. Lucy pertence à linhagem que deu origem ao animal que escreve essa crônica e ao animal que está lendo, eu e você. 

Os ossos foram datados. Lucy morreu 3,2 milhões de anos atrás. Ela viveu 2 milhões de anos antes do aparecimento dos primeiros animais do nosso gênero, o Homo habilis. A enormidade de 3 milhões de anos separa Lucy dos mais antigos esqueletos de nossa espécie, o Homo sapiens, que surgiu no planeta faz meros 200 mil anos. Lucy, da espécie Australopithecus afarensis, é uma representante das muitas espécies que existiram na época em que a linhagem que deu origem aos homens modernos se separou da que deu origem aos macacos modernos. Lucy já foi chamada de elo perdido, o ponto de bifurcação que nos separou dos nossos parentes mais próximos.

Por volta da época em que Lucy foi descoberta, uma revista alemã publicou um artigo que sugeria que os brasileiros tinham caído direto das árvores dentro de um VW. Essa história, contada por meu pai, reflete uma das principais dúvidas sobre a vida de Lucy. Ela já era um animal terrestre, como nós, ou ainda subia em árvores?

A novidade é que agora um grupo de cientistas tentou demonstrar que Lucy morreu exatamente por ter caído de uma árvore. Mas como é possível determinar a causa da morte de Lucy 3,2 milhões de anos depois? 

Muitos ossos de Lucy foram encontrados quebrados, seus fragmentos espalhados pelo chão. Até agora, se acreditava que isso se devia ao processo de fossilização e às diversas forças às quais esses ossos haviam sido submetidos. Mas os cientistas resolveram estudar em detalhes as fraturas. 

Fraturas em ossos são muito diferentes, dependendo de como são provocadas. Se algo cai em cima do seu braço, o osso se estilhaça. Se você tropeça e apoia o braço para amortizar a queda, a fratura é de compressão, e assim por diante. Os cientistas usaram a experiência de dezenas de anos examinando as fraturas que aparecem em prontos-socorros para tentar entender o que teria causado as fraturas de Lucy.

A conclusão é que as fraturas, principalmente no braço, são de compressão, aquela que ocorre quando caímos de um local alto e apoiamos os membros para amortecer a queda. Nesse caso, a força é exercida ao longo do eixo maior do osso, causando um tipo de fratura que é exatamente o encontrado em Lucy. Usando raciocínios como esse, os cientistas foram capazes de explicar todas as fraturas a partir da hipótese de que Lucy caiu do alto de uma árvore de pé, se inclinou para frente e amortizou a queda com o braço.

Uma queda de 20 a 30 metros e Lucy atingiria o solo a 60 km/h, suficiente para matar uma pessoa e causar esse tipo de fratura. Como existiam árvores dessa altura onde Lucy vivia e muitos chimpanzés sobem até 150 metros para comer, uma queda como essa é fácil de imaginar.

A conclusão é que Lucy morreu ao cair da árvore. E se caiu era porque estava lá em cima. E se estava lá em cima era porque sabia subir. Enfim, sugere que Lucy habitava árvores. 

Mas na minha mente ficou uma dúvida. Quando criança, eu subia em árvores, apesar de meus pais já terem um VW e viverem no solo. E era por não sermos grandes escaladores de árvores que eu e meus amigos vivíamos caindo, alguns quebrando braços e pernas. Ninguém morreu, mas esses acidentes não demonstram que os brasileiros em meados do século 20 habitavam as árvores. Será que Lucy morreu exatamente por tentar fazer algo que já não era natural para sua espécie?

MAIS INFORMAÇÕES: PERIMORTEM FRACTURES IN LUCY SUGGESTS MORTALITY FROM FALL OUT OF A TALL TREE. NATURE. VOL. 537 PAG. 503 2016

FERNANDO REINACH É BIÓLOGO

 

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