Nasa lança sonda para estudar cometas

A Agência Espacial Americana(Nasa) lançou hoje a sonda Comet Nucleus Tour, a Contour,cuja missão é recolher informações sobre os núcleos congeladosde pelo menos dois cometas nos próximos quatro anos. A sonda foilançada por um foguete Delta II, às 02h47 (hora local), daestação da Força Aérea de Cabo Canaveral, na Flórida.A Contour orbitará a Terra até 15 de agosto, quando váriosfoguetes a enviarão ao encontro do cometa Encke. A programação éque em 12 de novembro de 2003, a sonda passe pelo cometa a umadistância de 100 km de seu núcleo e, em 19 de junho de 2006,pelo Schwassmann-Wachmann 3. Durante cada aproximação, quatro equipamentos acoplados àContour serão acionados por apenas seis minutos - temposuficiente para produzirem centenas de fotografias e cerca dedois gigabytes de dados sobre os cometas.A sonda tem 970 quilos e é equipada com um escudo especial quea permitirá navegar a pouca distância dos corpos sem que sejadanificada pelas partículas de poeira e de água congelada queformam as caudas dos cometas. O escudo inclui uma capa de kevlar material empregado em coletes à prova de balas. Caso resista às aproximações, a Contour poderá ser enviada aum terceiro e ainda não determinado cometa. A Nasa investiu US$158 milhões no programa. Cometas são comuns nos sistema solar e os cientistas estimamque haja bilhões deles no espaço. Seus núcleos congelados teriamsido formados há 4,6 bilhões de anos, era da formação dosplanetas, e por isso podem conter segredos vitais. Numerosas teorias, que passam pela destruição dos dinossaurosaté a formação da vida na Terra, envolvem os cometas.

Agencia Estado,

03 de julho de 2002 | 20h30

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